Jayson Tatum sauve la saison des Boston Celtics avec 46 points

Il fut un temps où la saison des Celtics de Boston semblait en danger de s’effondrer en un tas de poussière fine. Ils avaient un record de défaites fin janvier. Ils luttaient contre une série de blessures. Il y avait des questions quant à savoir si Jayson Tatum pouvait coexister avec Jaylen Brown – était-il temps pour l’équipe d’envisager d’échanger Brown ? — ainsi que les critiques inévitables de Ime Udoka dans sa première saison comme entraîneur.

C’est une histoire familière à ce stade avancé de la saison, mais qui mérite d’être réitérée, surtout maintenant. Pourquoi? Parce que vendredi soir, à la suite d’un effondrement en fin de match plus tôt dans la semaine, les Celtics faisaient face à une élimination à Milwaukee. En dehors de leur cocon, alors qu’ils se préparaient pour le match 6, les questions tourbillonnaient : Avaient-ils raté leur chance ? Pourraient-ils en quelque sorte trouver la résolution de prolonger leur série de demi-finales de la Conférence Est avec les Bucks ?

Les Celtics, cependant, semblent accepter l’adversité. Peut-être sont-ils conditionnés à jouer de leur mieux quand tout le monde pense qu’ils ont fini, un château de sable sur le point d’être balayé par la mer. Vers le bas? Dehors? Leur château de sable est apparemment renforcé par des poutres en acier, et ils l’ont prouvé avec leur victoire 108-95.

“Ce fut un grand moment pour nous tous”, a déclaré Tatum quelques minutes seulement après avoir réalisé l’une des meilleures performances individuelles des séries éliminatoires de la NBA. “Je pense que nous avons fait preuve de beaucoup de ténacité et de croissance.”

Il n’y avait aucun doute à ce sujet après que Tatum ait terminé avec 46 points et 9 rebonds pour aider à égaliser la série à trois matchs chacun. Dans le processus, il a en quelque sorte éclipsé Giannis Antetokounmpo, qui a tenté de faire glisser les Bucks sur la ligne d’arrivée avec 44 points, 20 rebonds et 6 passes. C’était une série qui méritait un septième match, et les Celtics ont livré. Le match 7 aura lieu dimanche après-midi à Boston.

“Je crois en tout le monde dans ce vestiaire”, a déclaré Tatum. “Nous avons ce qu’il faut.”

Le Miami Heat, qui a évincé les 76ers de Philadelphie des séries éliminatoires de jeudi, attendent le vainqueur de la finale de la Conférence de l’Est, le match d’ouverture de cette série étant prévu pour mardi. Le Heat a dû être ravi de voir les Celtics prolonger leur série avec les Bucks : maintenant, ces équipes ont le temps de se matraquer encore plus.

“Vous avez deux mastodontes qui s’y mettent”, les Celtics Marcus intelligent mentionné. “Nous nous frappons les uns les autres.”

Les Celtics sont reconnaissants d’être dans cette position après s’être effondrés au quatrième quart du match 5 mercredi. Ce match aurait pu les hanter après avoir perdu une avance de 14 points. Smart, en particulier, était furieux contre lui-même pour avoir fait quelques gaffes en fin de partie. Il se souvient être allé directement au centre d’entraînement de l’équipe après le match, puis s’être retourné pendant deux nuits blanches avant le match 6.

“J’ai l’impression d’avoir laissé tomber mon équipe”, a-t-il déclaré.

La bonne nouvelle, a déclaré Udoka, était que les Celtics avaient bien joué dans le match 5 – jusqu’à ce qu’ils arrêtent de bien jouer. Les composants gagnants étaient là. Et ils ont de nouveau été exposés dans le match 6, cette fois pendant 48 minutes.

Smart a été formidable, terminant avec 21 points et 7 passes décisives sans chiffre d’affaires. Brown a marqué 22 points. Et considérez les contributions de Derrick White, un ancien joueur de Division II et acquisition de la date limite des échanges qui était partout dans les trois dernières minutes de la première mi-temps. Il a enchaîné un 3 points avec un sauteur court. Il a tiré une faute de charge sur Antetokounmpo. Et puis il a réussi deux lancers francs, portant les Celtics à une avance de 10 points à la mi-temps.

Mais la réalité était que Smart, Brown et White faisaient partie du casting de soutien. La scène appartenait à Tatum.

“Il est passé dans un autre mode”, a déclaré Smart. “Nous l’avons vu dans ses yeux.”

Dès le début des séries éliminatoires, lorsqu’il a baptisé la série de premier tour des Celtics avec les Nets avec un lay-up gagnantTatum s’est attelé à élever sa stature en tant que l’un des joueurs les plus férocement qualifiés de la ligue.

Non, il n’a pas été à l’abri de la casse occasionnelle. Dans une défaite serrée contre Milwaukee lors du troisième match, il a tiré 4 sur 19 depuis le terrain et a raté ses six tentatives à 3 points. Mais au cours des trois matchs depuis, il a récolté en moyenne 36,7 points, 9,3 rebonds et 4,3 passes tout en tirant à 47% depuis le terrain.

Vendredi, Tatum a joué un brillant match complet. Il a fait plus que marquer. Sortant d’un temps mort au troisième quart, il a dépouillé Bobby Portis des Bucks dans le poteau, menant à un lay-up pour Brown et une avance de 17 points.

Tatum a également pu contrer tout ce qu’Antetokounmpo pouvait lancer sur les Celtics, ce qui était beaucoup. Les Bucks menaçaient au quatrième quart quand Antetokounmpo a coulé un 3 points. Tatum a ensuite marqué les 10 points suivants des Celtics, une rafale couronnée par un profond 3 points au-dessus de Pat Connaughton des Bucks.

“De toute évidence, je sais quand ça va”, a déclaré Tatum. “Vous sentez ce rythme.”

Personne ne compte Milwaukee, bien sûr. Les Bucks sont les champions en titre et Antetokounmpo est capable de prouesses intergalactiques. Mais sans la présence au sol de Khris Middleton, un attaquant All-Star qui a été mis à l’écart avec une entorse au genou gauche, Antetokounmpo a dû faire encore plus de choses Antetokounmpo que d’habitude.

Il a clairement besoin de plus d’aide de la part de ses coéquipiers dimanche, en particulier contre Tatum, une star à part entière.

Maintenant, après une saison de survie et de croissanceles Celtics ne voient que des opportunités devant eux.

“Nous avons encore une chance”, a déclaré Udoka, “d’en faire une meilleure histoire.”

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